Rita Moreno, first Hispanic actress to win the Academy Award

Concluding our celebration of National Hispanic Heritage Month, this post comes from Idaliz Marie Ortiz Morales, intern in the National Archives Office of Strategy and Communications.

English Version: 

Rita Moreno has inspired many people throughout her celebrated career as an actress and stage performer. As the first Hispanic actress to win an Academy Award in 1961, she opened the door for hopeful Latinos in the entertainment industry. Moreno is also one of a select group of performers to have won all four of the most prestigious show business awards, two Emmys, a Grammy, an Oscar, and a Tony. This is known as the EGOT.

Her films include some of the most influential and popular musicals Hollywood has ever produced, including West Side Story (1961), Singin’ in the Rain (1952) and The King and I (1954). In 1955 Moreno received a star on the Hollywood Walk of Fame.

She has earned two of America’s highest honors the Presidential Medal of Freedom from President Bush in 2004 and the National Medal of the Arts from President Obama in 2009 for her wide-ranging body of work and success in the entertainment industry.

President George W. Bush with Medal of Freedom recipient Rita Moreno.  (National Archives Identifier: 7431430)

President George W. Bush with Medal of Freedom recipient Rita Moreno.
(National Archives Identifier: 7431430)

Born in Humacao, Puerto Rico, she moved with her mother to New York when she was six years old. At age 13 she made her Broadway debut in the play Skydrift. She was discovered by an MGM talent scout when she was 17 years old and was signed for a multi-year movie contract by Louis B. Mayer.

When she won the role of Anita in West Side Story, Moreno was thrilled to play a Puerto Rican heroine. It was only after she won the Academy Award for this role that she was finally recognized as a major talent in Hollywood.

Unfortunately, the Oscar didn’t open the door for more diverse roles and she was constantly struggling with ethnic typecasting. She then decided to take a seven-year break from Hollywood until she could find less stereotypical roles to play. She eventually returned to performing and has since starred on television programs such as, “The Love Boat” and the popular HBO series “OZ.”

At 82 years old she is still busy performing. Moreno’s latest roles have included the sitcom Happily Divorced and her auto-biographical one-woman show at the Berkeley Rep (theater) in Berkeley, California, Rita Moreno: Life Without Makeup. She has also lent her voice for the character of Mimi for the film Rio 2 in 2014. She was presented with the Screen Actors Guild Life Achievement Award in January 18, 2014.

En español:

Concluyendo nuestra celebración en el Mes Nacional de la Herencia Hispana, este artículo proviene de la interna Idaliz Marie Ortiz Morales, de la Oficina de Estrategia y Comunicaciones de los Archivos Nacionales.

Rita Moreno ha inspirado a muchas personas a lo largo de su exitosa carrera como actriz y artista de teatro. Como la primera actriz hispana en ganar un Oscar en 1961, Rita abrió la puerta para los latinos en la industria del entretenimiento. Rita Moreno es también, una de un selecto grupo de artistas, que han ganado a travez de los años los cuatro premios más prestigiosos del mundo del espectáculo, dos Emmys, un Grammy, un Oscar y un Tony. Esto se conoce como el EGOT.

Entre sus películas se incluyen algunos de los musicales más influyentes y populares que Hollywood ha producido, tales como West Side Story (1961), Singin’ in the Rain (1952) y The King and I (1954). Moreno recibió una estrella en el Hollywood Walk of Fame en 1955.

Por su amplia calidad de trabajo y éxito en la industria del entretenimiento Rita Moreno ha obtenido dos de los honores más altos de los Estados Unidos, la Medalla Presidencial de la Libertad por el presidente Bush en 2004 y la Medalla Nacional de las Artes por el presidente Obama en 2009.

El presidente George W. Bush con la receptora de la Medalla de la Libertad Rita Moreno. Identificador de los Archivos Nacionales: 7431430

El presidente George W. Bush con la receptora de la Medalla de la Libertad Rita Moreno.
Identificador de los Archivos Nacionales: 7431430

Rita nació en Humacao, Puerto Rico. Se mudó con su madre a Nueva York cuando tenía seis años de edad. A los 13 años hizo su debut en Broadway en la obra Skydrift. Fue descubierta por un cazatalentos de MGM cuando tenía 17 años de edad y firmó un contrato de varios años para distintas películas por Louis B. Mayer.

Cuando ganó el papel de Anita en West Side Story, Moreno estaba muy emocionada con la oportunidad de jugar una heroína puertorriqueña. Fue sólo después de que ella ganó el Oscar por este papel que finalmente fue reconocida como un gran talento en Hollywood.

Desafortunadamente, el Oscar no le abrió a Rita la puerta para más diversos papeles y estuvo constantemente luchando con el “typecasting” étnico de Hollywood. Decidió entonces hacer una pausa de siete años hasta que pudiera encontrar papeles menos estereotipados para jugar. Con el tiempo volvió a la actuación y desde entonces ha protagonizado varios programas de televisión tales como, The Love Boat y la popular serie de HBO OZ.

A los 82 años de edad continua actuando. Las más recientes roles de Moreno han incluido la comedia Happily Divorced y su monólogo autobiográfico en el teatro Berkeley Rep en Berkeley, California, Rita Moreno: la Vida sin maquillaje. También ha prestado su voz para el personaje de Mimi para la película Rio 2 en 2014. Recibió el Screen Actors Guild Life Achievement Award el 18 de enero de 2014.

This entry was posted in - Presidents, National Hispanic Heritage Month and tagged , . Bookmark the permalink.